En lo profundo del mar

En lo profundo del mar

Zona fótica

Los océanos del mundo tienen aproximadamente 300 veces más superficie para albergar vida que los continentes. Dado que más del 75% de las profundidades oceánicas se encuentran por debajo de los 1.000 metros, los fondos oceánicos están relativamente inexplorados y, hasta hace poco, eran inaccesibles. Al investigar las laderas submarinas de los volcanes de las Galápagos, vemos una vida que nadie ha fotografiado antes. Las criaturas que viven en estas profundidades se han adaptado a una forma de vida en uno de los entornos más difíciles del mundo.

Physophora hydrostatica. Estos animales, que son sifonóforos, están formados por múltiples unidades, cada una de ellas especializada en una función como la natación, la alimentación o la reproducción. Esta construcción «modular» permite a algunos sifonóforos crecer mucho, más de 30 metros en las profundidades del océano. Aunque la mayoría de los sifonóforos viven bajo la superficie, el Man o’War portugués es uno que descansa en la superficie, suspendido por un flotador lleno de gas.

El mar profundo se define como la parte del océano por debajo de los 200 metros de profundidad. Este entorno se considera extremadamente duro, con temperaturas inferiores a 5 grados centígrados, una presión extrema (2.000 metros equivalen a unas 200 veces la presión atmosférica a nivel del mar) y sin luz solar. Los animales de las profundidades han tenido que evolucionar, a menudo mediante adaptaciones inusuales y únicas, para vivir, reproducirse y prosperar en estas condiciones únicas.

Coffinfish

Los oceanógrafos dividen la mayor parte de las aguas medias del océano en cinco grandes zonas. La zona más profunda del océano tiene una profundidad aproximada de 2.000 metros más que la altura del Monte Everest: ¡10.994 m! Cada zona tiene una mezcla diferente de especies adaptadas a su nivel de luz, presión, temperatura y comunidad específicas. Alrededor de tres cuartas partes del área cubierta por el océano son profundas, permanentemente oscuras y frías. Esto es el mar profundo.

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La mayoría está familiarizada con la capa superficial, que se extiende hasta 200 metros y recibe la mayor cantidad de luz solar, lo que permite a los organismos fotosintéticos, como el fitoplancton, convertir la luz solar en energía. Es el hogar de manadas de delfines, bancos de peces y bancos de tiburones. Los científicos llaman a esta zona altamente productiva zona epipelágica.

Pero la mayor parte del espacio del océano es un mundo oscuro. Sumérjase por debajo del epipelágico y entrará en la zona mesopelágica. También conocida como la zona crepuscular, esta área sólo recibe una luz solar tenue y filtrada, que no permite la supervivencia de los organismos fotosintéticos. Muchos animales se han adaptado a la penumbra con grandes ojos y contrailuminación.

Anguila pelícano

En la inmóvil y helada negrura de las profundidades oceánicas nada un gusano que se asemeja a las nalgas de un cerdo. Cuando se le molesta, brilla con un color azul intenso y, a continuación, lanza un chorro de material verde por la grieta entre sus nalgas (más correctamente conocida como su surco ciliado medio). El gusano de las nalgas de cerdo es un emblema del mundo de los espejos que son las profundidades del océano, un mundo tan extraño y paradójico que a menudo es difícil de calcular. La sorprendente exhibición del gusano se observó por primera vez en 2009, y forma parte de una expansión de los conocimientos sobre las profundidades marinas tan voluminosa que es difícil mantenerse al día. Una forma excelente de hacerlo es leer el libro The Brilliant Abyss, de Helen Scales. Escrito por una experta muy elocuente en la materia, es tan completo y perspicaz que pasará mucho tiempo antes de que sea superado.

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Hace apenas 150 años, era un dogma científico que el océano situado por debajo de los 550 metros estaba desprovisto de vida. Esta teoría «azoica» fue propuesta por el naturalista británico Edward Forbes, que en 1841 emprendió un estudio biológico del Mar Egeo. Cuanto más profundo era el muestreo, menos vida encontraba, lo que le llevó a extrapolar un punto teórico a unos 550 metros de profundidad en el que la vida, según su hipótesis, se extinguía. La idea se difundió rápidamente y Forbes, que acuñó el término «abismo» para referirse a las aguas de más de 100 brazas, se hizo famoso.

Ecosistema de aguas profundas

Danovaro et al. (2020a) proporcionaron una lista de componentes de la biodiversidad que deben medirse para el seguimiento y la conservación de los ecosistemas de aguas profundas. Los organismos que van desde la macrofauna hasta la megafauna se consideraron objetivos de conservación porque son los controladores descendentes del funcionamiento de los ecosistemas tanto en el ámbito pelágico como en el bentónico (es decir, los depredadores y las presas en los niveles tróficos medio-superiores). En cambio, se identificaron lagunas de conocimiento sobre la biodiversidad y el funcionamiento de los ecosistemas a nivel de las especies de tamaño intermedio, como la meiofauna y la macrofauna. Estos componentes también desempeñan un papel importante en la regulación de los ecosistemas de aguas profundas y la biosfera global (Fanelli et al., 2017, 2011a,b; Gambi et al., 2014; Baguley et al., 2015; Van der Grient y Rogers, 2015; Rosli et al., 2017), de forma similar a la fracción microbiana dominante (es decir, viral y bacteriana; Danovaro et al., 2015).

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En este estudio, nos propusimos revisar exhaustivamente el estado de la investigación sobre la biodiversidad de los fondos marinos como categorías emergentes y sus tendencias espacio-temporales con un enfoque de «mapeo científico». Este enfoque sirve para proporcionar una síntesis bibliométrica sistemática y completa de los temas y tendencias de la literatura sobre ecología de los fondos marinos para (i) documentar el tamaño, la trayectoria de crecimiento y la distribución geográfica de los esfuerzos de investigación y (ii) destacar sus temas establecidos y emergentes para la gestión y la conservación.